Emmy Noether

23 Mars 1882 – 14 Avril 1935

Écrit par Mandie Taylor, promotion 1998 (Agnes Scott College)

Traditionnellement, les mathématiciens sont des hommes. Ceci, cependant, n’est pas entièrement vrai. Au cours de l’histoire, de nombreuses femmes mathématiciennes ont autant contribué que leurs homologues masculins. Même si leurs noms ont pu être oubliés, leurs contributions aux mathématiques ne l’ont pas été. Une de ces mathématiciennes était Emmy Noether, née en Allemagne.

Emmy Noether est née à Erlangen, en Allemagne, le 23 mars 1882. Elle s’appelait Amalie, mais s’appelait toujours « Emmy ». Elle était l’aînée de quatre enfants, mais l’un des deux seuls qui ont survécu à l’enfance. Son frère, Fritz a également fait une carrière en mathématiques. Son père était Max Noether, un mathématicien reconnu de son temps. Sa mère était Ida Amalie, pour qui Emmy a été nommée.

En tant qu’enfant, Emmy Noether ne s’est pas concentré sur les mathématiques. Elle a passé son temps à l’école à étudier les langues, avec une concentration en français et en anglais. Sa mère lui a enseigné les compétences traditionnelles d’une jeune femme de cette époque. Elle a appris à cuisiner, à nettoyer et à jouer du clavier. À la fin de ses études secondaires, elle a réussi un test qui lui a permis d’enseigner le français et l’anglais dans des écoles pour jeunes filles.

À l’âge de 18 ans, Emmy Noether a décidé de suivre des cours de mathématiques à l’Université d’Erlangen. Son frère, Fritz, y était étudiant et son père était professeur de mathématiques. Parce qu’elle était une femme, l’université a refusé de laisser Emmy Noether prendre des cours qui lui ont été autorisés. Elle a suivi des cours pendant deux ans, puis a passé l’examen qui lui permettrait de faire un doctorat en mathématiques. Elle a réussi le test et a finalement été étudiante en règle à l’université. Après cinq années d’études supplémentaires, elle a obtenu le deuxième diplôme d’une femme dans le domaine des mathématiques. Le premier a obtenu son diplôme un an plus tôt.

Maintenant qu’Emmy Noether avait son doctorat en mathématiques, elle était prête à trouver un emploi d’enseignante. L’Université d’Erlangen ne l’engagerait pas, car elle avait une politique contre les femmes professeurs. Elle a décidé d’aider son père à l’Institut de mathématiques d’Erlangen. Elle a commencé à faire des recherches là-bas et a aidé son père en enseignant ses cours quand il était malade. Bientôt, elle a commencé à publier des articles sur son travail.

Pendant les dix années où Emmy a travaillé avec son père, l’Allemagne s’est impliquée dans la Première Guerre mondiale. Emmy était pacifiste de cœur et détestait la guerre. Elle aspirait à une Allemagne qui n’était pas en guerre. En 1918, son souhait a été exaucé à la fin de la guerre. La monarchie allemande a été supprimée et le pays est devenu une république. Noether et toutes les femmes allemandes ont eu le droit de voter pour la première fois. Même avec les nouveaux droits accordés aux femmes, Noether n’était pas payée pour son travail d’enseignante.

Pendant ce temps, Felix Klein et David Hilbert travaillaient à la définition d’une des théories d’Einstein à l’université de Göttingen. Ils ont estimé que l’expertise d’Emmy Noether pourrait les aider dans leur travail. Ils lui ont alors demandé de venir se joindre à elle, mais comme il n’y avait pas de femme à la faculté, Noether ne savait pas si elle serait la bienvenue. Plusieurs membres du corps professoral ne la voulaient pas, mais elle est finalement venue. Elle a travaillé dur et a rapidement obtenu un poste de conférencière. Même si elle n’était toujours pas payée pour ses efforts, Noether enseignait pour la première fois sous son propre nom. Trois ans plus tard, elle a commencé à recevoir un petit salaire pour son travail.

Au cours de son séjour à l’université de Göttingen, elle a rassemblé un petit nombre d’étudiants connus sous le nom de garçons de Noether. Ces étudiants sont venus d’aussi loin que la Russie pour étudier avec elle. Noether était une personne chaleureuse qui se souciait profondément de ses élèves. Elle considérait ses élèves comme des membres de la famille et était toujours prête à écouter leurs problèmes. Son style d’enseignement était très difficile à suivre, mais ceux qui l’appréciaient rapidement devinrent de fidèles disciples. La méthode d’enseignement de Noether a amené ses étudiants à proposer leurs propres idées, et beaucoup sont devenus eux-mêmes de grands mathématiciens. Beaucoup ont crédité Noether pour son rôle dans leur apprendre à s’enseigner eux-mêmes.

Noether épris de paix allait bientôt souhaiter de nouveau la paix. En 1933, Hitler et les nazis sont arrivés au pouvoir en Allemagne. Les nazis ont exigé que tous les Juifs soient expulsés des universités. Le frère de Noether, Fritz, était également professeur à l’époque. Proposant un poste d’enseignant en Sibérie, il y installe sa famille. Même si des amis ont essayé d’obtenir un poste à Emmy à l’université de Moscou, elle a choisi de déménager aux États-Unis, où le Bryn Mawr College lui a offert un poste d’enseignement. La nomination de Noether a été rendue possible grâce à un don de l’Institute of International Education et de la Rockefeller Foundation.

Emmy Noether a enseigné au Bryn Mawr College jusqu’à sa mort en 1935. Enseigner dans un collège pour femmes était très différent pour Noether. Pour la première fois, elle avait des collègues femmes. Anna Pell Wheeler, une autre mathématicienne, dirigeait le département de Bryn Mawr et devint une grande amie de Noether. Wheeler a compris à quel point Emmy avait du mal à faire carrière en mathématiques en Allemagne et au fait d’être déracinée de son pays natal. Noether était toujours un enseignant attentionné et compatissant. Elle a conservé son style d’enseignement charismatique, tombant souvent en allemand si elle avait de la difficulté à faire passer ses idées aux étudiants. La mort de Noether en 1935 a surpris presque tout le monde, car elle n’avait raconté que ses amis les plus proches de sa maladie.

Emmy Noether a apporté de nombreuses contributions au domaine des mathématiques. Elle passait son temps à étudier l’algèbre abstraite, en portant une attention particulière aux anneaux, aux groupes et aux champs. Grâce à son regard unique sur les sujets, elle a pu voir des relations que les experts en algèbre traditionnels ne pouvaient pas. Elle a publié plus de 40 articles au cours de sa vie. Elle était aussi une enseignante capable d’inciter ses élèves à apporter leur propre contribution au domaine des mathématiques.

Avril 1995
Références

Angier, Natalie. « Le mathématicien puissant dont vous n’avez jamais entendu parler », section Science du New York Times, page D4, 27 mars 2012 (édition imprimée). Disponible en ligne le 26 mars 2012.
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Dictionnaire de Biographie Scientifique
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Emmy Noether, mathématicien, le site Web de Clark Kimberling contient une liste de publications sur Emmy Noether.
Emmy Noether, de Wikipedia
Einstein, Albert. « Le décès de Emmy Noether », lettre au rédacteur en chef du New York Times, 1 er mai 1935.
Emmy Noether, Contributions des femmes au 20ème siècle à la physique (CWP)
MathSciNet [inscription requise]
Profil de l’auteur sur zbMath
Projet de généalogie mathématique
Biographie aux archives d’histoire de mathématiques de MacTutor.

Crédit photo: Photographie utilisée avec l’autorisation du professeur Emiliana P. Noether

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